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与生俱来的抗癌杀手

日期:2014-04-23 00:00:00

人体的免疫系统是一种非常强力的抗癌武器,但是科学家们还不知道该如何控制他们。Mark Gorman 律师身体上出现的第一个肿瘤就是长在他脖子左侧的一个小黑色素瘤(melanoma)。医生们切除了这个肿瘤,而且向他保证,肿瘤已经被切干净了。

但是到了 1998 年,也就是手术 8 年之后,一位医生在给 Gorman 做例行体检时感觉到 Gorman 的肚子有点问题,这让医生很不安,于是医生问 Gorman 是不是平时会喝很多酒。可检查结果却发现,是当初那个黑色素瘤转移到了 Gorman 的肝脏上,而且肿瘤恰好就长在下腔静脉(inferior vena cava)周围,连手术切除的机会都没有了。

晚期黑色素瘤患者在确诊之后往往都只能够活 6 至 10 个月。但是在 1998 年时已经49岁的 Gorman 已经没有耐心听医生给他做“临终关怀”引导了。当 Gorman 的姐姐告诉他有一种叫做白介素2(interleukin-2, IL-2)的药物之后,他马上赶到了美国马里兰州的银泉市,想争取最后一次机会,因为姐姐告诉他,在美国科罗拉多州有一家医院曾经用 IL-2 与化疗药物联用的方法治疗过黑色素瘤。

IL-2 是一种由人体内的 T 细胞(这是一种白细胞)在进行免疫应答时产生的蛋白质。在过量 IL-2 的刺激下, T 细胞会过度活化,变得更容易识别,并杀死肿瘤细胞。幸运的是,这种疗法对 Gorman 起效了,他在无癌状态下又活了 15 年,他说道:“很多医生都说我身体的免疫系统太聪明了。可我知道的就是我自己非常幸运。”

这种挽救了 Gorman 生命的药物也是美国食品与药品监督管理局( FDA )批准上市的第一个免疫系统激活剂类抗癌药。该药物于 1992 年获批上市销售,在此之后,科研人员和制药企业们也都在努力开发第二种、第三种同类药物。但是这些尝试全都以失败告终,这二十多年来给大家留下了无数次的挫折和打击。

不过现在终于出现了转机,近 5 年来的临床实验结果都非常漂亮,这说明大家有望迎来新一代的抗癌药,这些药物可以被用来治疗多种用传统抗癌方法无法解决的肿瘤。很多分析家预测,在今后这 10 年内,有 60% 的晚期癌症患者都会接受免疫疗法的治疗,该市场的规模将达到 350 亿美金。Jounce Therapeutics 企业是位于美国马萨诸塞州坎布里奇的一家专门从事抗癌免疫药物开发的企业,该企业的 CEO Cary Pfeffer 表示,这个预测也太疯狂了。这个领域已经够拥挤了,人已经够多了,太狂热了。

不过之前那么多失败的例子也让很多科研人员和医生保持了一个清醒的头脑。尽管 IL-2 治疗有可能创造出奇迹,但实际情况是,只有 6% 的黑色素瘤患者的病情能够得到完全缓解。而且有 2% 的人因为接受了 IL-2 治疗而丧命。科学家们正在想办法在激活癌症患者免疫系统的同时又不至于产生致死性的副作用。

免疫抗癌疗法诞生于 1981 年,当时美国纽约的外科医生 William Coley 尝试往癌症患者肿瘤组织内注射细菌,他希翼这样能够激活人体的免疫系统,利用免疫反应来攻击肿瘤组织。因为在此之前有医生发现,某些癌症患者在并发细菌感染之后,体内的肿瘤居然神奇地消失了,因此 Coley 也很想好好利用这种神奇的现象,开发出一种新型的抗癌方法。

可事情远非想象的那么简单。肿瘤也非常聪明,拥有多套逃避人体免疫系统攻击(即依靠 T 细胞发现并杀灭肿瘤细胞)的方案。肿瘤细胞都会伪装自己,让 T 细胞很难发现。而且肿瘤细胞会表达一些蛋白质,抑制肿瘤周围环境中 T 细胞的活性,抑制免疫攻击反应。

数十年来,科学家们一直在尝试开发一种抗癌疫苗,希翼激活人体的免疫系统,对肿瘤细胞发动攻击。但是这些努力几乎全都失败了, FDA 只通过了一种用来治疗前列腺癌的抗癌疫苗,但是这种疫苗非常复杂,而且价格不菲。另外这种疫苗是否能够给患者带来明显的收益,现在也存在争议。

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